SpaceX lanza Crew Dragon, la primera nave privada para llevar astronautas a la estación espacial

Vía Twitter

La NASA y la empresa SpaceX dieron este sábado un importante paso en la historia de la exploración espacial. Apenas faltaban diez minutos para las ocho (hora peninsular española), cuando fue lanzado con éxito el primer vuelo de la cápsula tripulable Crew Dragon de la compañía, destinada a transportar a los astronautas hasta la Estación Espacial Internacional (ISS) en sustitución de las naves Soyuz rusas. 

Esta es la primera misión de prueba de una nave tripulable estadounidense construida por una iniciativa privada.

"¡Despega! El siguiente gran salto en un nuevo capítulo de los sistemas de vuelos espaciales humanos de los Estados Unidos ha dejado la plataforma", escribió la NASA en su cuenta de Twitter.

Un cohete Falcon 9 reutilizable ha despegado con la Crew Dragon de 4,9 metros a bordo desde el histórico Complejo 39A, el mismo sitio desde el que salieron las misiones Apolo en los años 60 y 70, en el Centro Espacial Kennedy, en Florida (EEUU). La primera prueba de vuelo, denominada Demo-1, no es tripulada y pretende ser una demostración completa de la nave y sus sistemas.

La Crew Dragon, una versión renovada de la Dragon que ya se utiliza para transporte de mercancías a la ISS, lleva 180 kilogramos de suministros y equipamiento, y un maniquí, un dispositivo de prueba antropomórfico similar al que SpaceX envió al espacio en 2018 sentado en un automóvil deportivo a bordo del cohete Falcon Heavy. Está equipado con sensores para recopilar datos importantes sobre lo que un astronauta que volara a bordo experimentaría durante toda la misión.

Está previsto que la cápsula de la compañía de Elon Musk atraque mañana domingo en el módulo Harmony de la ISS. Pasará dos semanas ensamblada al laboratorio orbital y luego embarcará muestras científicas para llevarlas a la Tierra. Si todo va según lo previsto, en abril próximo SpaceX llevará a cabo un nuevo test de vuelo para probar un sistema de emergencia y, meses más tarde, en verano, transportará por primera vez a dos astronautas de la NASA a la estación espacial, donde permanecerán dos semanas.

Cohetes y suelo estadounidenses

Desde 2011, cuando la NASA finalizó el lanzamiento de sus transbordadores, EEUU. ha tenido que recurrir a la Soyuz rusa para enviar astronautas a la ISS, un acuerdo por el que pagaba a Moscú unos 80 millones de dólares por asiento. Esta situación puede cambiar si esta misión va bien, ya que la agencia espacial podría aprobar el uso regular del sistema para el envío de astronautas al espacio.

"Este exitoso lanzamiento acerca otra vez a los astronautas estadounidenses volando en cohetes estadounidense desde suelo estadounidense. Felicitaciones a los equipos de SpaceX y NASA por este importante hito en nuestra historia", ha dicho en un tuit el administrador de la NASA, Jim Bridestine.

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Capsula Dragon ensamblada a un cohete Falcon 9 en la lanzadera - Space X

"Agotado emocionalmente"

"Estoy un poco agotado emocionalmente", ha reconocido Elon Musk en una conferencia de prensa posterior al lanzamiento en el Centro Espacial Kennedy. 

"Es muy estresante, pero ha funcionado, hasta ahora", ha añadido. "Han pasado 17 años, todavía no hemos lanzado a nadie, pero espero que lo hagamos más adelante este año", ha dicho sobre su compañía. "Eso será la culminación definitiva de un largo sueño para mí y mucha gente en SpaceX. No puedo esperar".

SpaceX recibirá 2.600 millones de dólares de la NASA en la primera fase del proyecto. Este primer vuelo será fundamental para estudiar el rendimiento del cohete Falcon 9 y de la cápsula Crew Dragon, así como de los sistemas de tierra, las operaciones de atraque y la órbita de la nave. 

Durante la misión se llevarán a cabo operaciones de encuentro a larga distancia (cuatro kilómetros) y corta distancia (1,6 kilómetros, para probar el control automático y las capacidades de maniobra de la Crew Dragon.

El atraque, el regreso y la recuperación de la Crew Dragon, en tierra, también serán puestos a prueba con esmero para tratar de confirmar que la cápsula es apta para los vuelos tripulados. Por ejemplo, hasta ahora, los vuelos de mercancías de la Dragon habían finalizado con una operación de atraque en la que intervenía un brazo robótico. Pero, en este caso, la cápsula usará nuevos sistemas de sensores, de propulsión y de anclaje a la estación.

Después, la cápsula pasará dos semanas enganchada a la estación, aunque está previsto que en el futuro estas naves pasen 210 días en el laboratorio para permitir la rotación de las tripulaciones.

A su regreso a la Tierra, se verificará el desatraque, la reentrada en la atmósfera, el despliegue del paracaídas y el amerizaje en el Atlántico. Allí, el buque de recuperación de SpaceX, "Go Searcher", recogerá la cápsula y la llevará a puerto.

En paralelo al desarrollo de la Crew Dragon, la NASA también está trabajando con Boeing y su cápsula CST-100 Starliner, montada en un cohete Atlas V, de United Launch Alliance. Este sistema hará su primer vuelo de prueba en abril de este año, y ya en agosto llevará una tripulación hasta la ISS.

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